O temă de cercetare a paleomedicinii se referă la cercetarea infecţiilor care au afectat în trecut specia umană. Rezultatele acestor studii complexe oferă în mod evident o imagine a stării de sănătate a populaţiilor, a schimburilor dintre comunităţi, dar şi a stilurilor de viaţă din societăţile antice. Folosirea apei de băut, gătitul alimentelor şi caracterul de viaţă nomad sau sedentar, pot fi deduse parţial şi din anumite categorii de paraziţi pe care le prezintă indivizii.

Sedentarizarea populaţiilor de vânători-culegători creşte rata de transmitere a paraziţilor prin aer şi prin hrană

Ouăle paraziţilor intestinali pot fi prezente în fecalele din vechile societăţi umane şi, astfel, atestă un anumit stil de viaţă al indivizilor. Sedentarizarea vânătorilor-culegători creşte, de exemplu, transmiterea paraziţilor prin aer şi prin hrană precum şi poluarea mediului cu fecale. Apariţia la om a paraziţilor intestinali, de exemplu, a urmat primelor episoade de sedentarizare şi domesticire  în jurul anilor 10.000 î.Hr.

Toalete pentru cei bogaţi, dar paraziţi pentru toţi

O campanie de săpături arheologice a avut loc în 2019-2020 la sud de Ierusalim şi a evidenţiat prezenţa unei grădini străvechi care conţinea pomi fructiferi precum şi plante ornamentale. În această grădină, arheologii au descoperit şi un rezervor mare de apă precum şi o piatră tăiată în formă de cub (53 x 49 x 35 cm), perforată cu o gaură centrală.

Acest obiect a fost interpretat ca fiind un vechi scaun de toaletă datând din secolul al VII-lea î.Hr. Într-un studiu publicat în „Jurnalul Internaţional de Paleopatologie”, dr. Dafna Langgut raportează rezultatele analizei sedimentelor prezente la baza acestui vechi scaun de toaletă, care conţine ouă de paraziţi. Acestea provin în special de la nematozii Ascaris lumbricoides, Trichuris trichiura, Taenia spp. şi oxiurii Enterobius vermicularis.

Transmiterea speciilor de tenii apare atunci cand carnea este consumată crudă, insuficient gătită, afumată sau sarată. Dr. Langgut explică în continuare că parazitismul de către nematozi induce adesea malnutriţia şi încetinirea creşterii la copii, precum şi susceptibilitatea la infecţii. Aceşti paraziţi pot fi transmişi prin alimente şi băuturi atunci când rezervele de alimente şi apă au fost contaminate cu fecale sau când fecalele umane au fost folosite pentru a fertiliza solul.

Instalaţiile sanitare erau un simbol al bogăţiei pe care doar cei bogati şi-l puteau permite, aşa că majoritatea oamenilor au fost nevoiţi să meargă în zone mai deschise pe care fecalele le puteau contamina. Cu toate acestea, în absenţa unui tratament medical adecvat, precum şi a sistemelor de spălat pe mâini, este dificil să se evite şi să oprească contaminările şi epidemiile acestor paraziţi.

(în fotografie apare o toaletă sculptată dintr-un cub de piatră în Ierusalim în secolul al VII-lea î.Hr. Fotografie de Ya'akov Billig)

Publicat în Mozaic